Sonia.G.Ausin - El verdadero precio de las nuevas tecnologías no es aquel que pagamos en la tienda, sino la sobreexplotación de niños trabajando en minas, las guerras y la desaparición de enclaves naturales de gran importancia ecológica.

Muchos de los aparatos electrónicos cotidianos como los móviles o los ordenadores llevan un corazón de “coltan o coltán”, un escaso mineral cuya mayor reserva se encuentra en África Central, en la República Democrática del Congo. Disfrazado de conflicto tribal, el verdadero problema de este país es la disputa por el control de este valioso material gris verdoso y azulado, con graves consecuencias ambientales y sociales.

Otra característica que aumenta el valor del coltán es su escasez y que no se conocen nuevas reservas, según Alberto Vázquez Figueroa, autor de la novela Coltan (2008) “ la gente no sabe que es muy posible que dentro de siete u ocho años no va a existir más coltan en el mundo.” (1)

El coltán, es una mezcla de columbita y tantalita de color gris azulado verdoso, con brillo metálico oscuro. La columbita está compuesta por óxidos de niobio, hierro y manganeso ((Fe, Mn) Nb2 O6 ), y la tantalita está compuesta por óxido de tantalio, hierro y manganeso ((Fe, Mn) Ta 2O6 ). (2) Este desconocido material se utiliza en el sector de las nuevas tecnologías, especialmente en la fabricación de teléfonos móviles.(3)

El tántalo es el componente más importante de este mineral, permite que funcionen los móviles, ordenadores, satélites, pantallas planas, aviones, sistemas GPS, e incluso las armas teledirigidas.  Con el coltán las conducciones son extremadamente finas y sin él habría que usar otros materiales como el cobre que no son tan eficaces y que nos llevarían un paso atrás en el tamaño de los aparatos electrónicos, volverían a ser enormes, y no podríamos tener ordenadores portátiles.(3,4)

Según Rosario Lunar y Jesús Martínez Frías, expertos en coltán de la Facultad de Ciencias Geológicas de la UCM, son sus singulares propiedades, tales como superconductividad, (conduce 80 % más rápido la electricidad que el cobre(5))  carácter ultrarrefractario (minerales capaces de soportar temperaturas muy elevadas), ser un capacitor (almacena carga eléctrica temporal y la libera cuando se necesita), alta resistencia a la corrosión (no se oxida) y a la alteración en general,(6) las que hacen de él un material idóneo y exclusivo para las nuevas tecnologías, haciéndolo prácticamente insustituible. (6)


En la naturaleza encontramos dos tipos de yacimientos, de origen primario asociados a granitos y rocas como pegmatita (asociada también con cuarzo, feldespato, micas y wolframita entre otras); y  yacimientos en depósitos de alteración y aluviales, originados por erosión, transporte y concentración de los primarios. Dichos yacimientos en depósito son los más explotados ya que las técnicas de extracción son menos costosas.(6)

Los principales productores mundiales son Brasil 5%, Tailandia 5%,  Australia10% y África 80% (Congo, Ruanda y Etiopía), junto con Canadá y algunos países americanos como Colombia. (7)

Pero poca gente conoce este nuevo oro azul verdoso, “si todo el mundo sabe que existe y la importancia que tiene, todo el mundo iría a por él.” afirma Alberto Vazquez Figueroa.(3)


Conflictos
 
La guerra tribal del Congo comenzó en 1998 y oficialmente terminó en 2003, pero aún así el conflicto  continua y el problema reside en que la disputa va mas allá de las diferencias entre tribus. El trasfondo de esta guerra de guerrillas es el control de este mineral estratégico que se bautiza como “la guerra del coltán”.

Ya en 2001 este problema fue reconocido por Naciones Unidas. El Informe del Grupo de Expertos de la ONU encargado en ese mismo año  confirmó la existencia del vínculo entre la explotación ilegal de los recursos naturales y la continuación del conflicto en la República Democrática del Congo.(8)

Según el Diario Público5 el Consejo de Seguridad de la ONU subrayaba que "el papel del sector privado en la explotación de los recursos naturales y en la continuidad de la guerra ha sido determinante. Un número de compañías han estado implicadas y han impulsado la guerra directamente. Otras han facilitado el acceso a recursos financieros, que han sido empleados para la compra de armas".(5) En este informe también se confirma el contrabando ilegal de coltán robado procedente del Congo a través de las fronteras de las vecinas Uganda, Burundi y Ruanda.

El Consejo llegó a establecer un embargo a la importación y exportación de recursos ligados a estas actividades,(5) hasta con cuantiosas sanciones, pero que nunca se ha aplicado. De la misma manera los cascos azules destinados en el Congo no han podido controlar esta situación.(3)

La guerra interna de la República Democrática del Congo ha finalizado con un balance aproximado de más de 5 millones de muertos.(1) Cifra que va en aumento por la continuidad de algunos grupos armados opuestos a los actuales gobiernos y por las pésimas condiciones de trabajo en las minas.

Consecuencias sociales y ambientales

La explotación de coltán en la República Democrática del Congo supone una forma de financiación de guerrillas y a su vez una fuente de corrupción del ejercito gubernamental.

En las minas se trabaja en condiciones infrahumanas, y un alto porcentaje de mineros no alcanza la mayoría de edad. Se estima que por cada kilo de coltán han muerto entre dos y tres niños.  Ambas prácticas se repiten en otros países como Colombia, donde las condiciones de trabajo en las minas son pésimas y a veces los beneficios llegan a manos de la guerrilla.

En algunos yacimientos, el coltán está acompañado de uranio y radio, elementos radiactivos que pueden provocar graves enfermedades entre los trabajadores de las minas.  

Impactos ambientales


La deforestación por la implantación de minas en bosques tropicales es imparable, al igual que la utilización de madera para el establecimiento de nuevos poblados y de los mineros. El Congo alberga 100 millones de hectáreas de selva y el 70% del agua dulce de África. Según Greenpeace, los bosques de África Central retienen el 8% del carbono almacenado en el planeta.(5)

Otro importante impacto ambiental es la contaminación de las aguas con limos, que son barros procedentes del lavado del preciado mineral. Al llegar a los cursos de agua provocan la desaparición de fauna y flora acuática, y la imposibilidad de ser usada para el abastecimiento humano.

Los yacimientos de coltán se encuentran en el hábitat de los gorilas de montaña, los cuales se ven desplazados y cazados para alimentar a los mineros, mermando de una manera significativa su población. Uno de los parques naturales más castigados es el de Kahuzi-Biega, en Kivu sur.5  La población de gorilas de la República Democrática del Congo (RDC) ha descendido un 90 %.(7) Otros animales singulares afectados son los elefantes, la población de elefantes e RDC ha disminuido un 80%.(7)

Medidas insuficientes

Algunas compañías europeas han intentado utilizar material procedente de otros lugares, abriendo el mercado del coltán congoleño a países asiáticos.  Por lo que en algunas ocasiones se ha convertido “en la pescadilla que se muerde la cola”, al ser China uno de los países donde se producen la mayoría de los móviles que circulan por el planeta.

Para evitar este bucle, las empresas de telefonía móvil están aumentando sus campañas de comunicación donde se exige a los proveedores que el coltán no proceda del Congo. Aún así no pueden demostrar que se cumpla dicha exigencia. Las iniciativas no han de quedarse en códigos de buenas conductas publicados en sus páginas web sino cumplirse.

El Centro de Estudio Internacional del Tantalio-Niobio en Bélgica (un país con vínculos tradicionales con el Congo), ha recomendado a los compradores internacionales que eviten el coltán de la región del Congo por motivos éticos.

Otra alternativa sería aumentar la investigación, según la profesora Rosario Lunar solamente hay un único artículo científico referido al coltán realizado en 2002. Aumentar el I + D^ podría ayudar a controlar su tráfico ilegal.(6)

Una certificación de comercio justo del material inexistente hasta el momento podría paliar la problemática.

Como material alternativo se estudia el paladio, pero es un mineral escaso, cuyas minas también se encuentran en áreas conflictivas del continente africano y en Rusia, y aunque es la mejor alternativa sigue siendo ineficiente en comparación con el coltán.

Nuevos descubrimientos como el grafeno pueden augurar un futuro mejor para nuestros modelos de vida basados en las nuevas tecnologías, pero no debemos olvidar sus costes reales para no cometer los mismos errores éticos.


Reciclaje

El reciclado de este tipo de materiales es complicado y caro. Además del coltán, los aparatos electrónicos se comoponen de otros materiales muchos de ellos tóxicos.

El volumen de reciclado por lo general es bajo (9), aunque en el caso del coltan de vital importancia por la escasez del mismo en la naturaleza.

En algunas ocasiones se extraen los elementos valiosos (como el coltán) en los países desarrollados para continuar con el reciclaje en países con una legislación menos estricta en aspectos ambientales y sociales, de manera que la gestión de los compuestos tóxicos y las condiciones de trabajo dejan mucho que desear.(3)

En España la legislación obliga a fabricantes distribuidores y vendedores a hacerse cargo de la gestión de los productos electrónicos. (9)

Existen otras alternativas como emplear materiales biodegradables o la reutilización. Los ordenadores son herramientas muy potentes, incluso aquéllos que se han quedado obsoletos, y pueden ser aprovechados por los países en desarrollo.  Algunas organizaciones como TeSo y Reciclanet se dedican a esta práctica. (9) 

 

Desde luego la mejor alternativa es reducir el consumo y exigir a las grandes compañías responsabilidad a la hora de adquirir materias primas.

Esta realidad no se limita al coltán, sino que se extiende a otros materiales como el wolframio o el litio usados en tecnología, o con productos de lujo como los diamantes. Son los llamados “minerales de zonas en conflictos”.


         Si nuestro móvil funciona ¿hace falta cambiarlo porque ha salido un nuevo modelo?
                                                      Y....¿a qué precio?

                                   No manchemos con más sangre nuestras manos

 



Fuentes
(1) Programa Cuarto Milenio Cuatro (Antiguo Canal +) : Coltán, el oro azul.

(2) Naciones Unidas: coltan.

(3) Alberto Vazquez Figueroa Web site.

(4) Periódico Digital Levante-emv: Alberto Vázquez-Figueroa: "Las guerras de África sólo quieren controlar el coltan". Mariola Muñóz. 4/7/2008 

(5) Diario PúblicoColtán, el futuro insostenible. David Bollero. 16/8/2009

(6) Base datos digital CSIC. Digital CSIC:  Diario El País. El coltán, un 'mineral' estratégico. Rosario Lunar y Jesús Martínez Frías, Facultad de Ciencias Geológicas de la UCM, 26/9/2007.

(7) Informe sobre el coltán. Federación de Comités de Solidaridad con África Negra. UMOYA.

(8) Informe ONU: Consejo de Seguridad ONU S/2002/158

(9) Revista Digital Eroski Consumer: Componentes reciclables.  Darío Pescador. 24/2/2006  

Informe ONU: Lista de personas sujetas a congelación de activos RDC. Empresas involucradas en la exportación ilícita de diamantes, oro, cobre, cobalto, madera y coltán de la República Democrática del Congo.   

Documental: Sangre en nuestros móviles. Patrick Forestier.

Trailer: Documental: Sangre en el móvil. Guerrilla Girl y Frank Piasecki Poulsen. Traducción al español: PluraliaTV.
Blood in the mobile.

Otras fuentes:
El coltan. Instituto de Tecnologías Educativas ITE. Ministerio de Educación, Cultura y Deporte. España.
Coltan and the Congo. Gordon Setter. Klaus Werner
Revista Digital Eroski Consumer: Electrónica y países en guerra. Antonio Delgado. 7/6/2011.
Fronteras Juan José Tellez. Periodismo Humano. Afganistán  y la guerra del litio. Juan José Tellez. 17/6/2010.
Diamantes de zonas en conflicto. ONU
Grafeno: grafeno.com
Greenpeace. España.
Revista Digital Eroski Consumer: Deforestación. Alex Fernández Muerza. 20/4/2011.
TeSo                                                                                                                                               Reciclanet
Real Decreto 208/2005, de 25 de febrero, sobre aparatos eléctricos y electrónicos y la gestión de sus residuos. Noticias jurídicas.com
Concepto Hábitat. Museo de Insectos. Universidad de Costa Rica.
Museo mineralogía. UAM.
Tantalita. Universidad Nacional de Educación a Distancia UNED. Facultad de Ciencias Departamento de Ciencias Analíticas.
UAM Docencia: Niobio, Uranio, Radio, Paladio, Volframio.

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